Azalea ( Rhododendron ) : Características Y Cuidados

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Hablar de una planta de Azalea significa hablar de todo un género de plantas, una de las más extendidas y diversificadas del mundo y sobre todo una de las más apreciadas como planta ornamental.

A pesar de toda esta fama, pocos saben que las Azaleas y los Rododendros pertenecen a la misma familia, sí, la familia de las plantas es la de las Ericaceae y el género es sólo el Rododendro.

Lo que les decimos es que dos de las flores más famosas de nuestras casas son… ¡hermanos y casi gemelos!

Azalea ( Rhododendron ) : Características Y Cuidados

Azalea ( Rhododendron ) : Características Y Cuidados

Azalea ( Rhododendron ) 

Algunos de los subgéneros que más a menudo podemos encontrar en nuestras latitudes y en nuestras ollas lo son: Azaleastrum, Candidastrum, Hymenanthes, Mumeazalea, Pentanthera, Rhododendron, Therorhodion y Tsutsusi.

La azalea es una planta nativa de Asia y América del Norte; en particular, los países de donde provienen muchas especies famosas son Nepal, Vietnam, China, Corea del Norte y Japón para el continente asiático, Florida en los Estados Unidos y algunas regiones de Canadá.

Obviamente, dadas las distancias geográficas relevantes y los climas muy diferentes, serán varias especies y subgéneros con particularidades y diferencias más o menos leves.

De donde proviene el nombre de Rododendro ?

El nombre Rododendro (que recordamos es el nombre botánico de la Azalea y que agrupa unas quinientas especies diferentes) proviene de dos palabras griegas cuyo significado es «árbol rosado»; esto probablemente se refiere a la coloración típica de este género vegetal, con el que aparece con más frecuencia: la rosa.

En realidad, los colores de la Azalea varían entre el blanco y el magenta, pasando por el rosa, el fucsia y el rojo, con algunos subgéneros que también pueden presentar dobles colores.

La Azalea es básicamente una planta arbustiva, luego limitada en tamaño (en formas adultas la altura varía entre 50 y 90 centímetros), que tiene hojas pequeñas y de forma ovalada, con un color verde oscuro de la superficie expuesta y un color más pálido y tendiente a colores más oscuros en el propio fondo de la hoja, también tienen bordes glabrosos y una ligera superficie de pelos.

Las flores son también de tamaño limitado, simples pero unidas en pequeños racimos, caracterizados por un cáliz con cinco sépalos y una corola con cinco pétalos.

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También puede haber doble forma, donde hay más flores unidas en la misma base, que suele ser el área axilar de la hoja misma y siempre en el extremo de las ramas de la planta.

La Azalea tiene también algunos frutos, de forma capsular y de color marrón, que contienen un gran número de semillas muy pequeñas.

Medio ambiente y exposición

La gran variedad de especies de Azalea permite que esta planta sea cultivada y resista prácticamente todas las exposiciones, desde el sol pleno y directo hasta la sombra interna, con la importante especificación de que especialmente en los cambios de exposición hay una transición gradual y no en relieve.

En general, sin embargo, para asegurar la supervivencia de su Azalea con buen crecimiento y salud, se debe evitar la exposición directa a la luz solar en las horas más calurosas del día, mientras que también es bueno permitir que la planta reciba el sol del atardecer o de la madrugada.

Otro consejo es mantener la Azalea alejada de los vientos de cualquier tipo y absolutamente protegida de las heladas (no sólo en invierno sino también en primavera).

Por lo que en primavera y verano es aconsejable mantener la planta en un lugar sombreado y bastante húmedo, mientras que en invierno (es decir, durante el periodo de floración más exuberante) se prefiere llevarla al interior y abrigada, pero evitando todas las fuentes de calor y luz solar directa.

La temperatura definida como óptima para el crecimiento de la Azalea se encuentra en el rango entre 8 y 16 grados centígrados.

Tierra

El suelo preferido para las Azaleas en macetas es particularmente aireado y blando, libre de calizas y ligeramente ácido.

La textura suave y aireada puede obtenerse utilizando turba, páramo, agujas de pino y perlita; por otro lado, el pH ligeramente ácido y sobre todo la ausencia de caliza sirven para evitar el amarillamiento de las flores y hojas y para preservar el aspecto brillante de los colores (por lo tanto, también es aconsejable evitar la formación de cal en el agua de riego).

Las indicaciones para la replantación son hacerlo cada tres años más o menos al final del invierno; la planta no tiene un crecimiento muy evidente y rápido, por lo que la operación de replantación no es tan necesaria cada fin de invierno.

Lo que si es bueno respetar el calendario y tratar de anticiparse a la primera fuente termal que debe ser explotada por la planta que ya está en la nueva maceta para sobrevivir y fortalecerse.

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La plantación de la Azalea no es sólo invernal, porque como ya hemos mencionado en «Medio ambiente y exposición» a esta planta no le gusta la luz directa del sol prácticamente nunca durante el año.

En verano es bueno protegerla de la luz directa durante las horas más intensas y en invierno la misma operación es útil para evitar cambios de temperatura y heladas.

Riego

La Azalea, como hemos visto, es una planta bastante resistente contra el clima cálido o frío, mientras que la operación de riego e irrigación debe llevarse a cabo con mucho cuidado porque esta planta quiere un sustrato siempre húmedo pero no puede sobrevivir al estancamiento del agua.

Por este motivo, el riego debe ser frecuente pero muy ligero, y sobre todo debemos utilizar agua libre de caliza para evitar que las flores y las hojas se amarilleen.

En este sentido podemos recomendar el uso de agua de lluvia o agua destilada (preferiblemente) para el riego, con pulverizaciones esporádicas sobre el follaje de la planta con agua mezclada con tiofanato de metilo, un componente útil para evitar cualquier cal presente en el agua para el riego de hojas amarillas y flores.

Fertilización

La planta de Azalea no necesita ser fertilizada, pero en el período de primavera y verano (aproximadamente de septiembre a marzo) es buena práctica administrar cada quince días con el riego de fertilizantes líquidos.

Se prefieren los fertilizantes líquidos con caracterización ácida, es decir, urea y productos similares, precisamente porque el suelo que más le gusta a Azalea es principalmente ácido.

También le recomendamos que le dé fertilizantes a base de nitrógeno a principios de la primavera para ayudar a la recuperación típica de este período, a base de potasio en pleno calor del verano y fertilizantes lentos (es decir, de efecto lento).

Durante todo el invierno, no es necesario añadir ningún tipo de fertilizante.

Reproducción de la Azalea

Aunque hemos señalado anteriormente que las azaleas tienen frutos pequeños y contienen muchas semillas, no es de esta manera que se produce la propagación de esta planta, ya que las semillas se utilizan únicamente para operaciones de mejoramiento genético y otras prácticas relacionadas con el injerto.

La reproducción más fácil y efectiva de la Azalea es por esquejes: durante el periodo de frbrero se toman una serie de esquejes (brotes semileñosos de unos 10 cm) de la planta, estos esquejes deben arraigarse en una caja de madera (con tierra casi exclusivamente de turba y perlita) y mantenerse a unos 20 grados centígrados con riego a modo de rocío frecuente durante aproximadamente un mes.

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Después de este periodo observaremos un ligero enraizamiento, y este es el momento de ponerlos en una maceta de unos 8 cm de diámetro con ese suelo blando y aireado cuyas características ya hemos explicado anteriormente.

Cuando notemos la primera germinación (después de unos dos meses) necesitaremos una nueva replantación en una maceta de doble diámetro (unos 15 cm) con tierra siempre blanda y bien ventilada (tierra brumiera, agujas de pino, turba y perlita).

Poda

La azalea es una planta que, por su tamaño, no necesita una gran poda; sólo sirve para una tala y poda muy ligera a finales de la primavera o a principios del verano, con la eliminación de las flores secas.

Lo importante, sobre todo si se trata de una planta joven y en crecimiento, es hacer alguna poda de formación, es decir, utilizar aquellas técnicas que den forma recta a la planta con la ayuda de soportes externos al tronco y a las ramas.

Floración

Las flores de las Azaleas varían mucho de especie a especie y de subgénero a subgénero, pero las más abundantes se encuentran entre el invierno y la primavera, quizás debido a las condiciones climáticas particulares que se encuentran en estos períodos en los países asiáticos de origen de la planta.

Enfermedades y plagas

La Azalea es afectada por hongos sólo en invernaderos, por lo que es un caso de estudio bastante raro, en cambio en apartamento es posible que esta planta sufra el ataque de arañas rojas o larvas mineras (erosión de las hojas), en cuyos casos interviene son los productos especiales que se venden ampliamente en el mercado.

Si la planta tiene las flores y las hojas ligeramente marchitas y descoloridas, entonces se considera una escasez de agua (en estos casos actuamos drásticamente incluso sumergiendo durante unos segundos todo el jarrón en agua).

Por otra parte si observamos manchas marrones siempre en las flores y las hojas significa que hay una temperatura demasiado alta y una humedad demasiado baja en las cercanías de la planta (la solución es pulverizar como ya se ha indicado y ventilar el medio ambiente).

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