Destilación Por Vapor

Conoce Sobre

La destilación por vapor es una técnica que permite la extracción de aceites esenciales y aguas aromáticas (también llamadas «hidrolatos») de hierbas aromáticas y plantas oficinales.

En otras palabras, con la destilación por vapor se obtienen aguas aromáticas de las que se separa el aceite esencial (en la mayoría de los casos flotando en la superficie) debido a la diferencia de peso específico y a su muy baja solubilidad en el agua.

La destilación por vapor utiliza el vapor como vehículo para extraer tanto los aceites esenciales como los hidrolatos de las plantas esenciales: el producto final es un extracto líquido obtenido por condensación de vapor.

Destilación Por Vapor

Destilación Por Vapor

Destilación por vapor y aceites esenciales

La destilación por vapor es sólo uno de los métodos para producir aguas aromáticas, pero es el único, además del proceso de exprimir los epicarpios de los frutos del género Citrus, a través del cual se obtiene el producto conocido como aceite esencial.

En términos generales, podemos afirmar que la estructura fundamental para llevar a cabo la destilación por vapor es la siguiente:

1- Fuente de calor, como un fuego de madera o de gas, o en plantas industriales y semi-industriales, la energía eléctrica necesaria para calentar las placas de un generador de vapor.

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En el contexto doméstico, podría ser una cocina de gas o una placa de calefacción eléctrica.

2- Una caldera, que puede ser una olla cerrada que contiene agua que se transforma en vapor (preferiblemente de acero inoxidable), o un verdadero generador de vapor.

A nivel doméstico es posible adaptar una olla de vapor.

3- Tubo de conexión, que conecta la caldera al alambique y lleva el vapor.

4- Alambique, que es la estructura que contiene el material vegetal del que se va a extraer el aceite esencial.

El alambique es también llamado de cámara de carga y puede tener un volumen variable, dependiendo del tipo de instalación: a nivel doméstico puede haber alambiques con 1-2 L de carga, a nivel artesanal y semi-industrial de 50 a 1000 L.

También en este caso, el mejor material para el alambique es el acero inoxidable.

5- La materia vegetal, según el tipo, puede utilizarse fresca o incluso seca, entera (como en el caso de los arbustos) o picada (para facilitar la liberación de los aceites esenciales: es el caso de los aceites obtenidos de la madera);

6- Condensador, preferentemente un condensador de serpentina, encamisado con agua fría (generalmente montado en la parte superior del alambique), a través del cual pasan el vapor y los aceites esenciales en la fase gaseosa; dentro del condensador, así enfriado, el vapor de agua y los aceites esenciales vuelven a la fase líquida.

7- Decantador, o recipiente de recolección, que puede ser un jarrón florentino o un embudo de separación, dentro del cual se recoge la salida del condensador (eluido).

El eluato recogido se separará lentamente en dos fases: una acuosa subyacente (el hidrolato) y otra más superficial (el aceite esencial).

Esta técnica, con la caldera no separada del alambique, no es sin embargo aconsejable.

El calor del fuego, utilizado para generar el vapor, calentará de hecho también las paredes de acero del alambique, lo que provocará un calentamiento excesivo de la planta en su interior, con el riesgo de obtener un aceite esencial con olor a quemado.

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Este riesgo no se corre en cambio cuando se utilizan extractores en los que la caldera está físicamente separada del alambique.

Producir aceites esenciales no es nada fácil, especialmente en casa.

El rendimiento de los aceites esenciales es de hecho muy bajo (en promedio 0,2-0,4%, o 2-4 mL por kg de planta) y puede requerir varios kg de planta (o varias extracciones) para obtener incluso sólo los clásicos 10 mL de producto.

En particular, a nivel doméstico, se vuelve extremadamente caro producir aceites esenciales de melisa, helicriso, milenrama o manzanilla, cuyo rendimiento es aún más bajo (0,01-0,03%, o 1-3 mL de aceite esencial cada 10 kg de planta).

Destilación por vapor en casa

Para la producción de aceites esenciales en casa se pueden utilizar destiladores no industriales que se pueden adquirir en los comercios online como lo pueden ser amazon mercado libre o ebay.

O bien se podría utilizar un sistema de bricolaje ingenioso y casero, pero no sin riesgo, por lo que no es recomendable.

El producto obtenido de la destilación por vapor casero se denomina «hidrocloruro», en realidad, el verdadero hidrocloruro se obtiene después de una fase de purificación posterior.

El agua de destilación residual puede ser aislada, filtrada y reciclada para una nueva fase de destilación con vapor.

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